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有前途的药为何不被药企赏识?

  阿司匹林、硝酸甘油、西咪替丁这些常用药都有潜力,可为什么大型公司都一个个不愿投入研究?他们在害怕什么?

  废物堆里翻出了抗癌药

  一个早期的重新审视的成功案例是萨利多胺,它最早在上世纪50年代被当成镇静剂投入使用,之后又被用于抑制孕妇的晨间孕吐,后被发现服用了萨利多胺的孕妇更易生下严重畸形的胎儿,从此被丢入了废物堆。

  但是萨利多胺在90年代被作为肿瘤药物重新投入使用,它抑制了新的血管生长,一系列案例报道表明它还能抑制免疫系统。

  大约是在同一时期,一些关于萨利多胺对抗瘤的小试验发表,那些各种方法都尝试无效的患者把萨利多胺当做最后一根稻草,有1/4的人看到了肿瘤缩小的变化,但由于萨利多胺除了胎儿致畸外还有其他副作用,伦敦圣乔治医院的肿瘤教授AngusDalgleish与一家新公司Celgene合作,开发出了不少降低了毒性的类似物,并投入临床试验。其中一种叫做来那度胺的药物如今已经是治疗骨髓瘤最有效的药物之一,每年在全世界销售额能达到400万美金。

  哪些药物还能焕发“第二春”?

  不过至少到目前为止,萨利多胺都是唯一一个被成功重新试验后用于癌症的药物,之后或许阿司匹林会加入,在此前,解热镇痛药阿司匹林已经被重新认定对治疗心脏病和中风有用。

  “有一些非常有意思的证据表明阿司匹林或许是能够成为有效肿瘤药的。”肿瘤专家RuthLangley说道。她现在正在对11000名已经经历过乳腺癌、结直肠癌、胃食管癌和前列腺癌的各类被认为最有效的治疗方案的患者进行研究,此前他们观察到服用阿司匹林来预防心脏病的人似乎癌症的发病率也比普通人群低,并且即使这些人体内发现了肿瘤,癌细胞也很少转移到其他器官。

  除了阿司匹林,还有其他药物也许能被用于抗癌,课题组列出了6种有希望的药物,他们毒性低、有着似乎可信的抑癌机制和强大的潜在疗效。包括之前提到过的抗蠕虫药甲苯咪唑,还有西咪替丁、硝酸甘油、伊曲康唑、,和抗炎镇痛药双氯芬酸。

  真潜力,为何缺少“好伯乐”?

  但尽管这些药物似乎大有可为,把它们重新投入临床试验的过程却漫长而艰难,现在的很多药物即使已经有了令人鼓舞的结果,仍然一再被刻意略过。为什么?在未来的20年里全球的癌症病例会上升70%,制药公司理应看好这些有效、低毒的肿瘤药才对,而且这些“老药”的安全性已经做过许多试验,不用再投入过多财力精力。

  问题在于,现存许多看起来在抗癌领域能够大有作为的药品已经失去了专利权。

  “制药公司可以投入大量的钱去支持临床试验,问题是即使试验成功也并不能保证他们将来可以收回成本,其他药厂很有可能进来分一杯羹,并以更低的价格销售这些药物。”Pantziarka说,“这是一个与投资回报率有关的问题。”

  英国布里斯托肿瘤中心的肿瘤学家PaulCornes说,肿瘤药物的花费已经从90年代的每月700元上升到如今的每月7万元,如果这一趋势得以继续,到2035年,这一数字会增长到70万。肿瘤药价飞涨的原因就在于对于安全性和有效性的测试要花去太长时间,尽管对于那些“老药”来说,许多对药品安全性的质疑都已经在过去有了解答。

  “我们知道这些药是相对安全的,因为他们已经被广泛应用。”他说,“但即使如此,我们仍然需要深度的、先进的临床试验来确认他们也能对癌症起作用,为了确认这一点,我们还是需要钱。”

  得不到大型制药公司的投资支持,有些小组剑走偏锋,想出了创造性的方法来将药物投入临床试验。11月的时候,圣乔治医院的医生们靠众筹获得了50万元的捐款,用来测试抗疟药青蒿琥酯对140名结直肠癌患者的效果,在他们对20名受试者进行的预实验中,11名使用安慰剂的患者中有6名的癌细胞扩散了,而在服用了青蒿琥酯的9名患者中,只有1名出现了扩散。在这个案例中,青蒿琥酯显示出直接杀死癌细胞的作用,而每天的花费只有7块钱。

  讽刺的是,低价只是这些药物前景吸引人的原因之一。尽管现在已经有了喜人的结果,但要将这些药物完全用于抗癌恐怕还要经过很多年的研究,而时间恰是癌症患者最承受不起的奢侈。

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